Afghanistan

L’opium s’érige en valeur refuge

Frappés par une sécheresse dévastatrice et une économie en chute libre, des agriculteurs transforment leur verger de grenadiers en champ de pavot

Arghandab — Les grenadiers d’Abdul Hamid étaient marqués par les balles et les éclats d’obus. La rivière était basse et la terre, sèche. Il n’y avait plus de profit à tirer de ce fruit qui faisait la renommée de son district du sud de l’Afghanistan pour autre chose que la guerre.

Ce mois-ci, les ouvriers agricoles de Hamid ont donc commencé à détruire ses quelque 800 grenadiers dans le district d’Arghandab à Kandahar. Il a regardé le verger centenaire, exploité depuis des générations par sa famille, se transformer en un cimetière de troncs tordus, de fruits jetés et de terre retournée.

« Il n’y a pas d’eau, pas de bonnes récoltes », a déclaré Hamid, 80 ans, le ronflement régulier d’une tronçonneuse couvrant son sombre bilan.

Le manque de pluie et la diminution de l’eau de puits ont rendu presque impossible l’irrigation des arbres tout au long de l’année, laissant des parties de la récolte de cette année brûlées par la déshydratation. La campagne militaire menée par les talibans l’année dernière n’a rien arrangé.

Moteur économique fiable

La décision de détruire l’ensemble de son verger est une décision que Hamid et de nombreux autres agriculteurs afghans du district prennent pour gagner un revenu après une série de saisons de récolte dévastatrices. Une sécheresse dévastatrice, des difficultés financières et la fermeture imprévisible des frontières à la fin de la guerre les ont poussés à rechercher la sécurité du moteur économique le plus fiable de la région : la culture du pavot à opium.

Un verger transformé en champ de pavot ne signifie pas grand-chose à l’échelle de la production d’opium de l’Afghanistan, la plus importante au monde, représentant plus de 80 % de l’approvisionnement mondial, selon l’Office des Nations unies contre la drogue et le crime.

Mais ce qui se passe à Arghandab et ailleurs en Afghanistan, au milieu d’un effondrement économique qui a entraîné une pénurie d’argent dans tout le pays, pourrait avoir des répercussions sur la production et le trafic de drogue dans tout le pays. Beaucoup craignent que cette saison soit un signe avant-coureur d’une culture beaucoup plus importante à l’avenir.

« L’année prochaine, vous verrez des cultures de pavot. »

— Mohammed Omar, 54 ans, producteur de grenades

Ces ouvriers agricoles ont tiré les derniers fruits de la saison des branches épineuses au-dessus.

« Il n’y a rien d’autre », dit Omar.

Commerce difficile

À Arghandab, un district situé au nord-ouest de la ville de Kandahar et traversé par les méandres d’une rivière du même nom, la grenade est sans aucun doute la fierté du sud de l’Afghanistan et a longtemps constitué un précieux produit d’exportation. Les agriculteurs dont les familles travaillent dans les vergers depuis toujours marquent leurs récoltes afin que les acheteurs et les exportateurs sachent d’où elles proviennent.

Le fruit rouge est traditionnellement exporté vers le Pakistan, l’Inde et parfois le golfe Persique, mais les récentes restrictions frontalières et la fermeture des aéroports depuis la prise de pouvoir des talibans ont rendu le commerce extrêmement difficile. La frontière avec le Pakistan est parfois fermée, parfois ouverte, un schéma irrégulier qui contrarie les producteurs et les acheteurs de grenades afghans, qui tentent de planifier leurs récoltes, leurs ventes et leurs exportations.

Victimes des combats

En octobre 2020, une offensive des talibans a pénétré au cœur du district au milieu de la récolte, les lignes de front du gouvernement et des talibans étant disposées le long de la rivière. Des explosifs artisanaux des insurgés jonchaient les vergers, tuant les agriculteurs qui s’y aventuraient pour soigner leurs cultures. Les combats ont coupé des routes importantes, empêchant les fruits d’arriver sur le marché.

Les grenades sont mortes sur leurs branches alors que les ouvriers agricoles attendaient que les frappes aériennes, les mortiers et les rafales de mitrailleuses cessent.

Les combats ont pris fin lorsque Kandahar est tombé aux mains des talibans en août, laissant des postes de police abandonnés dans le district, des tranchées de talibans dans les vergers et des arbres brûlés comme preuves de la violence qui a déchiré cette région idyllique de champs interconnectés et de routes poussiéreuses.

Un homme brisé

À près de 80 ans, Lewanai Agha a récolté des grenades toute sa vie. Il a continué à le faire tout en participant à la guerre soviétique dans les années 1980 en tant qu’insurgé, en survivant à la guerre civile et à la montée des talibans dans les années 1990, ainsi qu’à l’invasion américaine ratée qui a débuté en 2001. Mais cette dernière année a été celle qui l’a brisé, a-t-il dit.

En 2019, Agha a gagné environ 9300 dollars. En 2020 : environ 620 dollars, bien qu’alors il ait pu garder un comportement joyeux malgré la violente offensive des talibans qui a déchiré son verger. Cette année, Agha, observant seulement deux monticules de grenades, a parlé d’un air défait, en fixant le sol. C’était toute sa récolte, a-t-il dit, et l’année prochaine, il y aura probablement des tiges de pavot dans une partie de ce verger.

« Nous avons été laissés dans la misère par tous », a déclaré Agha.

Six membres de sa famille ont été tués lors des combats dans les mois qui ont suivi la dernière récolte.

« Mangez une grenade et laissez tout derrière vous », a déclaré Agha. « Ça ne vaut pas la peine d’en parler. »

Sécurité financière

Pendant de nombreuses années, l’opium a rapporté des bénéfices inférieurs à ceux des grenades à l’hectare, mais ce qu’il offre, c’est une sécurité financière. L’opium peut se conserver plus longtemps et nécessite beaucoup moins d’irrigation que les grenades. Et la vente et la distribution de cette substance illicite reposent souvent sur un réseau de contrebandiers à l’intérieur du pays, de sorte que la fermeture des frontières n’est plus un problème.

« Les agriculteurs sont des acteurs rationnels. Ils peuvent voir les risques accrus de continuer à cultiver la grenade. »

— David Mansfield, expert des économies illicites

À une autre époque, la décision de remplacer certaines parties de son verger de grenadiers aurait pu être impensable. Mais ces dernières années, Omar avait perdu des milliers de dollars en frais généraux, comme le carburant pour ses pompes d’irrigation et les salaires des ouvriers agricoles, sans que ces investissements soient rentabilisés.

C’est alors qu’apparaissent les talibans et le pavot. Les insurgés devenus dirigeants ont eu une relation compliquée avec cette culture. Au cours de leur premier régime, les talibans ont fait plusieurs tentatives timides pour limiter l’opium avant d’en interdire totalement la culture pour des raisons religieuses à la fin des années 1990 et en 2000. Mais après avoir été renversés par les États-Unis, les talibans ont plongé dans l’industrie, utilisant les profits illicites pour financer leur insurrection contre l’armée la plus puissante du monde.

Feu vert des talibans

Selon les habitants, les talibans du district d’Arghandab ont autorisé les agriculteurs à cultiver le pavot en raison des difficultés rencontrées au cours des dernières saisons. Quelques saisons de culture du pavot peuvent rapporter moins que prévu, explique Hamid, l’agriculteur qui a détruit son verger. Mais si les dirigeants talibans du pays répriment à nouveau la culture du pavot, il s’agira d’une manne d’argent lorsque les réserves diminueront. C’est du moins ce que lui et les autres cultivateurs de pavot espèrent.

Bien que les talibans aient indiqué leur volonté d’interdire la production de cette drogue après leur prise de pouvoir en août, leur porte-parole, Zabihullah Mujahid, a déclaré dans une interview mardi qu’il n’était pas prévu d’arrêter ou d’éradiquer la culture du pavot.

« Notre peuple traverse une crise économique, et priver les gens de leur seul moyen de revenu n’est pas une bonne idée. »

— Zabihullah Mujahid, porte-parole des talibans

Il ajoute que les talibans encourageaient les agriculteurs à « trouver des solutions de rechange ».

La culture du pavot en Afghanistan n’a cessé d’augmenter ces dernières années malgré les milliards de dollars dépensés par les États-Unis et d’autres pays dans le cadre de la lutte contre les stupéfiants. La superficie totale des cultures de pavot en Afghanistan était estimée à 224 000 hectares en 2020, soit une augmentation de 37 % par rapport à 2019, selon un rapport de l’ONU.

« C’est honteux, nous le savons, mais nous sommes contraints. Que pouvons-nous faire d’autre ? », dit Omar de la culture du pavot, se tenant à quelques mètres de l’endroit où Agha continue de jeter des grenades aigries. « Tout le monde coupe des arbres. »

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