Saison terminée pour Raphaël Lessard

« On n’a pas assez d’argent pour continuer »

Québec — Un peu plus de 24 heures après l’annonce que sa saison en série de camionnettes NASCAR était terminée, faute de financement, Raphaël Lessard était toujours habité par le même vide intérieur à l’idée de ne plus pouvoir prendre place derrière le volant.

« Il y a des jours meilleurs que d’autres, c’est plate en mautadit, mais c’est la triste réalité du moment. On n’a pas assez d’argent pour continuer », a-t-il dit en entrevue téléphonique, mardi.

La veille, son équipe avait repoussé d’une journée le moment où il allait discuter avec les médias. Le jeune pilote de 19 ans, de Saint-Joseph-de-Beauce, a affronté la tempête avec le même calme qu’il pouvait afficher sur les pistes de NASCAR à travers l’Amérique du Nord.

« Disons que je me suis déjà mieux senti. On va essayer de rester fort et positif, mais c’est une situation que je ne souhaite à personne », a-t-il lancé, franc et direct comme toujours.

Le constat est simple : il ne pouvait plus verser les 200 000 $ par mois à l’écurie GMS Racing pour conserver le volant de la Silverado no 24 Canac/Quincaillerie Richelieu qu’il a pilotée dans les sept premières courses de la saison. Lessard n’a toutefois pas confirmé ce prix à payer pour rouler dans la Série Camping World Trucks, où il occupait le 13e rang du classement.

« On avait une bonne équipe »

Lessard n’a pas couru l’esprit en paix à sa deuxième saison dans cette série. Après avoir réussi à terminer la première, en 2020, il roulait avec le spectre d’une fin hâtive depuis le début du présent calendrier.

« Lors des trois dernières courses, je ne savais pas si j’allais faire la prochaine et ce qui allait se passer. Tu vois cela débouler dans ta face et tu ne peux rien faire. Ce n’est pas la façon dont je voulais finir, d’autant plus qu’on avait une bonne équipe. »

« On n’a pas eu de chance dans certaines courses, mais on avait beaucoup de vitesse. »

– Raphaël Lessard

Lessard a terminé au huitième rang à Kansas City, la fin de semaine dernière, s’offrant ainsi son deuxième top 10 de la saison. Il s’était classé troisième sur terre battue à Bristol, à la fin de mars, ce qui restera son meilleur résultat en 2021 s’il n’obtient pas une invitation pour prendre un autre départ.

« J’aimerais garder la main, mais pour l’instant, je vais prendre du recul et me refaire un peu mentalement. Je suis encore en Caroline du Nord [à Mooresville] et je regarde les options, mais s’il n’y a rien, je vais revenir chez nous pour travailler. Chose certaine, si je cours, ce ne sera pas avec mon argent parce qu’on n’en avait plus pour continuer », a ajouté celui qui n’écarte pas l’idée de faire des courses locales si on lui offre un bolide.

Un emploi l’attend dans l’entreprise familiale de transport FRL Express, à Saint-Joseph, dès qu’il décidera de rentrer à la maison.

« Ce n’était pas mon plan A, ni mon B ou C… Mes parents sont à l’aise et ils m’ont aidé au début de ma carrière, mais on n’a pas les millions pour financer ma place en NASCAR, comme certains pilotes peuvent le faire », dit-il avec sagesse.

« L’objectif est toujours de trouver un partenaire pour s’occuper de tout et me permettre de me concentrer uniquement sur le pilotage, mais les gens sont aussi libres de faire ce qu’ils veulent avec leur argent. »

Le rêve de 2022

La saison 2021 venant de s’envoler en fumée, Lessard rêve encore de pouvoir se battre pour le championnat de la série de camionnettes NASCAR en 2022.

« J’aimerais leur montrer ce que je peux faire, mais présentement, je ne peux même pas faire de plans car je n’ai pas d’argent », a répété celui qui a apprécié la solidarité de son écurie, notamment son chef d’équipe et son mécanicien, qui étaient aussi tristes que lui de le voir ranger son volant.

« GMS Racing m’a donné le plus de temps possible, on voulait continuer. J’ai appris énormément avec eux, je suis devenu un meilleur pilote. J’ai travaillé avec des pros depuis deux ans, et personne ne va pouvoir m’enlever ça. »

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